Más de 500 señales desde el espacio son detectadas por un solo telescopio en Canadá
Publicado el 10 Jun 2021
© Imagen: archivo

La sorprendente cantidad de cientos de misteriosas señales de radio han sido registradas por un telescopio en Canadá en su primer año de funcionamiento, han comunicado recientemente un grupo de astrónomos.

En solo su primer año de operaciones, un radiotelescopio canadiense ha cuadruplicado el número de detecciones de señales cósmicas extrañas conocidas como ráfagas rápidas de radio o fast radio bursts (FRB).

Entre 2018 y 2019, el Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment (CHIME) detectó 535 nuevas señales. El nuevo catálogo ampliado de ráfagas rápidas de radio (FRB) permitirá a los científicos analizar mejor los datos estadísticos.

A su vez, esto nos ayudará a comprender dónde se originan estas misteriosas explosiones y usarlas como una herramienta para comprender el Universo más amplio.

Kaitlyn Shin del MIT y la colaboración de CHIME, dijo en un comunicado:

“Antes de CHIME, había menos de 100 FRB descubiertos en total; ahora, después de un año de observación, hemos descubierto cientos más. Con todas estas fuentes, realmente podemos comenzar a tener una imagen de cómo se ven los FRB en su conjunto, qué astrofísica podría estar impulsando estos eventos y cómo se pueden usar para estudiar el Universo en el futuro”.

Fast radio bursts

Las ráfagas rápidas de radio son realmente increíbles. Son ráfagas de luz en longitudes de onda de radio (en su mayoría) de millones de años luz de distancia que duran solo milisegundos, tan poderosas que descargan, en ese parpadeo de tiempo, hasta tanta energía como 500 millones de soles.

Representación de ráfagas rápidas de radio (FRB)

Representación de ráfagas rápidas de radio (FRB). Crédito: Jingchuan Yu, Beijing Planetarium / NRAO

El primero se descubrió en 2007 y los FRB han sido un rompecabezas desde entonces. Debido a que son tan breves y (en su mayoría) impredecibles, son realmente difíciles de estudiar. Básicamente, solo tienes que mirar al cielo y esperar que estés mirando en el rango correcto de longitudes de onda para atrapar una.

Esto es lo que ha estado haciendo CHIME. Es un telescopio fijo que consta de cuatro antenas parabólicas para un campo de visión extra ancho, optimizado para (entre otras cosas) longitudes de onda FRB. Simplemente mira al cielo en busca de señales. Esto genera alrededor de 7 terabytes de datos por segundo, que se procesan en el sitio a través de un potente correlador personalizado.

Esta optimización es lo que hace que CHIME sea una «bestia» cazadora de FRB. Y sus contribuciones están cambiando nuestra comprensión de los FRB.

El nuevo catálogo nos muestra que los FRB están distribuidos más o menos uniformemente por todo el cielo. Esto sugiere que son ubicuos (y, lo siento xenófilos, hace que las señales sean mucho menos probables de ser de tecnología alienígena) en el espacio. De hecho, el análisis de estos datos sugiere que los FRB lo suficientemente brillantes como para ser detectados por telescopios ocurren a una velocidad de alrededor de 9.000 ráfagas por día.

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Difíciles de ver, pero no infrecuentes

Kiyoshi Masui, físico del MIT, dijo en un comunicado:

“Eso es lo hermoso de este campo: los FRB son realmente difíciles de ver, pero no son infrecuentes. Si sus ojos pudieran ver los flashes de la radio de la misma manera que pueden ver los flashes de las cámaras, los vería todo el tiempo si mirara hacia arriba”.

Los datos también confirman algunas otras observaciones previas sobre los FRB. Ya sabíamos que la mayoría de los FRB son señales únicas que no se repiten, pero algunas sí lo hacen. Esto se refleja en el catálogo de CHIME: el equipo detectó solo 18 repetidores de las 535 fuentes. Las señales de estos repetidores también son un poco diferentes: un poco más largas y más enfocadas.

El año pasado, por primera vez, se detectó un FRB proveniente de nuestra propia galaxia, de un tipo de estrella altamente magnetizada llamada magnetar. Sin embargo, esto no significa que el misterio se resolvió por completo; aún es posible que haya otras fuentes y mecanismos astrofísicos que produzcan las señales.

Impresión artística del magnetar activo Swift J1818.0-1607

Impresión artística del magnetar activo Swift J1818.0-1607. Crédito: Carl Knox, OzGrav

La diversidad del catálogo CHIME es coherente con esta posibilidad. La buena noticia es que los astrónomos están mejorando en la localización de las FRB no solo en sus galaxias de origen, sino también en las regiones de esas galaxias. El catálogo CHIME ofrece más candidatos para la localización, lo que nos ayudará a conectar tipos de FRB con los entornos cósmicos de los que emergen.

Como hemos visto en el pasado, los FRB también pueden ser herramientas poderosas para sondear los medios interestelares e intergalácticos. Debido a que la señal se polariza y se dispersa por todo lo que atraviesa, los astrónomos pueden analizar estos cambios para reconstruir ese viaje. El año pasado, un equipo utilizó esto como una herramienta para rastrear la «materia perdida» en el Universo, el gas difuso en los vacíos del espacio que no podemos ver fácilmente.

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El catálogo CHIME ayudará a los astrónomos a mapear estos espacios con mucho mayor detalle.

Shin agregó:

“Con un gran número de FRB, es de esperar que podamos averiguar cómo se distribuyen el gas y la materia a escalas muy grandes en el universo. Así que, junto con el misterio de lo que son los FRB en sí mismos, también existe el emocionante potencial de los FRB como poderosas sondas cosmológicas en el futuro”.

El equipo ha presentado sus hallazgos en la 238th Meeting of the American Astronomical Society (AAS). Las personas interesadas ​​también pueden sintonizar las sesiones informativas de AAS transmitidas en vivo en youtube.com/c/AASPressOffice

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Redacción CODIGO OCULTO

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La verdad es más fascinante que la ficción.

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