El año pasado presenté mi primer abordaje sobre la figura de Nikola Tesla, tema pendiente dentro de mis estudios, que llevaba años queriendo profundizar.

Aunque en lo personal siempre había mostrado cierta distancia del genio serbio, la investigación de su obra despertó cierto asombro reprimido, ante una presencia que ante mis ojos, parecía emerger como narrativa de la mejor ciencia ficción.

Uno de los pasajes tratados, fue su célebre enfrentamiento con el llamado mago de la electricidad, el norteamericano Thomas Alva Edison, quién en sus primeras épocas supo acoger al rebelde Tesla dentro de su círculo.

Pero aquella unión no estaba destinada a perdurar, y pronto las fricciones se hicieron constantes, culminando con posterior separación, seguida de una amarga disputa.

La prensa de la época documentó aquellos desencuentros, y la llamada Guerra de las Corrientes ganó titulares. Estas luchas corporativas se desarrollaron por casi una década, y como el lector ya adivinó, tuvo un claro triunfador. Veamos.

Tesla y Edison enfrentados: AC/DC - La Guerra de las Corrientes
Dibujo rememorativo de la Primera Exposición Internacional de Electricidad, que en 1881 se inaugurara en París, Francia y donde Thomas Alva Edison diera a conocer su bombilla eléctrica. Cortesía: iluminet.com

Exposición Mundial de París 1881. Domesticando la electricidad

Poco antes de iniciar el siglo XX, tuvo lugar una de las muestras más excitantes de su época, Primera Exposición Internacional de Electricidad, que tuvo a París, Francia como país anfitrión.

Fue inaugurada el 15 de agosto de 1881, y durante tres meses, hasta su clausura en noviembre de ese año, fue el comentario mundial, siendo visitada por casi un millón de personas.

Con expositores llegados de Reino Unido, Estados Unidos, Alemania, Italia, Países Bajos, además de Francia, la imponente exhibición tuvo como objetivo dar a conocer las nuevas tecnologías futurísticas.

Fue allí que por primera vez se pudieron admirar inventos como el teléfono, el tranvía y coche eléctrico, el dínamo, y sobre todo las bombillas eléctricas incandescentes obra de Thomas Alva Edison, quién causara gran impacto con su trabajo.

Desde 1879 Edison se había dedicado en cuerpo y alma a perfeccionar su invento, que le demandara realizar cerca de 1.200 experimentos, así como una inversión de 40.000 dólares. Donde otros antes que él habían fallado en sus prototipos, Edison triunfó, y su patente hizo historia. Nacía la Corriente Continua.

Thomas Alva Edison – El Mago de Menlo Park

Tesla y Edison enfrentados: AC/DC - La Guerra de las Corrientes
El revolucionario Thomas Alva Edison, autodidacta genial, retratado junto a uno de sus inventos cumbres, el fonógrafo. Cortesía: infobae

El futuro prodigio de la electricidad vino al mundo en febrero de 1847, nacido como Thomas Alva Edison, en Milán, Ohio, Estados Unidos. Fue el séptimo hijo de Samuel, y Nancy Edison.

Desde niño mostró una curiosidad insaciable, mezclado con un comportamiento un tanto salvaje, derivando en constantes disgustos familiares. Cuando cumplió siete años contrajo la escarlatina, enfermedad que más tarde incidiría en su pérdida gradual de audición.

A la edad de ocho años inició su aprendizaje escolar, pero los constantes desacuerdos con sus maestros hicieron desistir a Edison de continuar en la escuela pública, que terminaría por abandonar para seguir su instrucción a cargo de su madre.

Su padre también contribuyó a esta educación casi autodidacta, que fuera de ayuda fundamental en la construcción de su primer laboratorio, edificado en el sótano familiar. Edison seguía siendo un niño, y sin embargo su mente, estaba en constante estado de ebullición.

Cuando cumplió quince años fue reclutado para estudiar telegrafía, especialidad que transformaría su vida. Sin embargo, sus ansias por la invención iban en aumento, y en 1869 tomó la determinación de dedicar tiempo completo a cumplir sus deseos.

Sus logros iban en aumento, y en 1876 decide la compra de un edificio en la zona rural de Menlo Park, New Jersey, donde instalaría su laboratorio acompañado por su flamante esposa, Mary Stilwell, naciendo de aquella unión tres hijos.

Tesla y Edison enfrentados: AC/DC - La Guerra de las Corrientes
La Guerra de las Corrientes que definió los siglos por venir. El futuro es mío, clamó Tesla, y así fue.

Un año después de estos acontecimientos, Edison da a luz el Fonógrafo, invento que lo convertiría en una celebridad. De esa época data su apoda como «el mago de Menlo Park». Tan solo eran los inicios de su genialidad. Bajos estos promisorios auspicios, decide lanzarse a su próxima empresa que lo llevarían a una gloria mayor, cuando Edison se interese en la naciente electricidad.

En 1876 Edison y su equipo, se consagran a la tarea de mejorar los filamentos de la bombilla eléctrica aún en fase experimental. Tres años después luego de un intenso trabajo, el 21 de octubre de 1879, Edison, hace un descubrimiento sorprendente, y que a través de la utilización de «hilo de coser de algodón carbonizado», le va a permitir prolongar el encendido de la bombilla eléctrica durante quince horas.

Edison también comprendió, que, para la expansión de esta fuente de energía a escala mayor, necesitaría contar con una gran infraestructura, compuesta por cables, enchufes, interruptores, todo un sistema nuevo y aún no inventado. Un dínamo gigante operaría como generador, convirtiendo la energía mecánica en eléctrica.

El cuatro de noviembre de 1882, Edison con su reciente invención consiguió iluminar una porción de Manhattan. Pero el exitoso sistema de Edison pronto se vería cuestionado, cuando un enigmático inventor europeo pusiera en jaque su visión.

Tesla y Edison enfrentados: AC/DC - La Guerra de las Corrientes
Fotograma del film La Guerra de las Corrientes, 2017, conocida también como La Guerra Brillante, donde se observa a Tesla quién logró vencer a Edison en la contienda. Cortesía: nacion.com

La Guerra de las Corrientes. Edison versus Tesla

“Ambos compartían su pasión por la invención, el trabajo duro, y el deseo de expandir su visión, además de ser auténticos autodidactas, ya que ni Tesla ni Edison contaban con un título universitario, pero aquella unión no estaba destinada a durar”. Débora Goldstern. Nikola Tesla. El Hombre que Cayó en la Tierra.

En mi artículo del año pasado Nikola Tesla. El Hombre que Cayó en la Tierra, algunos pasajes de su vida fueron desarrollados, como el que ahora vamos hablar. Se trata de la desafortunada colaboración mantenida entre Nikola Tesla, y Thomas Alva Edison, personalidades ambas, que marcaron a fuego el siglo XX, y cuyos caminos se cruzaron en 1884.

La historia narra que un tal Nikola Tesla joven promesa nativo de Croacia, Europa del Este, decide probar suerte en los Estados Unidos, a los fines de profundizar sus estudios en el campo de la iluminación eléctrica, que en su caso registra progresos asombrosos.

Es así que munido de una carta de recomendación destacando su enorme potencial como estudioso, Tesla obtiene una cita con el incasable Edison, que a pesar de sus primeras reticencias con el muchacho, decide contratarlo, buscando Tesla pueda ayudar a mejorar «sus dínamos y motores, de su planta de corriente continua (CC), que por entonces empezaban a mostrar dificultad en su funcionamiento. Cualquier cambio de polaridad en la misma, acarreaba, “daños irreversibles para los aparatos empleados en su uso».

Y es que el sistema de Edison era complejo en la práctica diaria, y requería de mucha inversión. Cada central eléctrica erigida por Edison debía establecerse en las ciudades, necesitando de infinito cableado.

Tesla y Edison enfrentados: AC/DC - La Guerra de las Corrientes
Los periódicos de la época cubrieron la épica batalla, como este titular del The New York Times, publicado en 1883. Cortesía: fineartamerica.com

Consciente de todas estas dificultades Tesla insistió a Edison debía reconsiderar la Corriente Continua (CC), y centrar su visión en la Corriente Alterna (CA), que podría proporcionar otra forma de energía eléctrica, menos costosa, y de más practicidad, a través de la generación de «campos magnéticos con corrientes polifásicas alternas».

Pero Edison, aunque comprendió Tesla estaba en lo cierto, decidió ignorar sus consejos.

“Sus modelos opuestos chocaban, así como la brecha generacional, eran dos mundos en colisión. Edison era incapaz de concebir una mente como la de Tesla, que con motor de corriente alterna, amenaza su reinado como mago de la electricidad”.

Aparece Westinghouse

Tesla decidió dar un paso al costado, y proyectar su sueño a través de un empresario visionario George Westinghouse, 1846-1914, dueño de Westinghouse Electric, quién descontento con Edison, con quién supo mantener una relación conflictiva, en 1886 se decantó por Tesla.

Tesla y Edison enfrentados: AC/DC - La Guerra de las Corrientes
George Westinghouse. (Wikimedia Commons)

El golpe para Edison sonó fatal, y convirtió su amargura en una batalla sin fin contra Tesla. La prensa norteamericana rápidamente se hizo eco de esta guerra de las corrientes, que también enfrentaba dos visiones corporativas, encarnada no solo en George Westinghouse sino también en otro empresario de renombre el poderoso P.J. Morgan, 1837-1913, que participara en el ascenso de Edison General Electric CO.

La disputa se mantuvo por años, y reveló en el proceso un Edison despiadado que en sus ansias por vencer a Tesla, condujo una serie de experimentos públicos, para mostrar el peligro del sistema de Corriente Alterna. Fueron electrocutados animales, y se ideó la futura silla eléctrica.

Tesla y Edison enfrentados: AC/DC - La Guerra de las Corrientes
La Feria Mundial de Chicago donde en 1883 Nikola Tesla, logró imponer su sistema de Corriente Alterna.

Tesla sin embargo resistió todos estos avances feroces, manteniendo el combate a raya, aunque no sin pelear, pero a su manera. Finalmente, en 1893 en la Feria Mundial de Chicago, Tesla después de ganar la licitación de para electrificar las Cataratas del Niágara, consiguió vencer a su oponente, e instalar su sistema de Corriente Alterna.

Se iniciaba una nueva era. Sin embargo, el intrépido Thomas Alva Edison no sería olvidado, falleciendo en 1931 coronado de gloria. Tesla, irónicamente, moriría pobre y casi olvidado, 1943, pero esa es otra historia. Hasta Aquí.

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Conclusión

La Guerra de las Corrientes fue un momento decisivo en la historia humana, instalando un debate sobre la mejor forma de utilizar la energía eléctrica, y que tuvo un claro ganador, el misterioso Nikola Tesla, aunque la historia parece querer desmentir su importancia a cada rato.

Thomas Alva Edison, en cambio, a pesar de su revés, sigue siendo reverenciado como el gran hechicero que supo iluminar al mundo con su invento. Continuará.

Bibliografía

Sitios web

  • Endesa
    Tesla contra Edison: la guerra que generó la corriente alterna.
    https://www.endesa.com/es/conoce-la-energia/blog/tesla-edison-guerra
  • Greelane
    El hombre con 1.093 patentes: Thomas Edison, el mago de Menlo Park.
    https://www.greelane.com/es/humanidades/historia-y-cultura/thomas-edison-1779841/
  • Hipertextual
    El ser humano domesticó la electricidad: La Exposición Internacional de 1881.
    https://hipertextual.com/2020/04/exposicion-internacional-electricidad
  • Infobae
    La increíble guerra entre Edison y Tesla, por el futuro de la electricidad.
    https://www.infobae.com/historia/2017/12/10/la-increible-guerra-entre-edison-y-tesla-por-el-futuro-de-la-electricidad/
  • La Vanguardia
    Gil Paneque, C. El día que Tesla se enfrentó a Edison.
    https://www.lavanguardia.com/historiayvida/mas-historias/20190630/47311671415/el-dia-que-tesla-se-enfrento-a-edison.html
  • Vive UVM
    La Guerra de las Corrientes: la Batalla Edison versus Tesla.
    https://vive.uvm.mx/estilo/guerra-de-las-corrientes/

Por: Débora Goldstern

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