NASA está trabajando en una nave espacial que se enviará para explorar un asteroide rico en metales preciosos con un valor de $ 10,000 billones.

El asteroide llamado Psyche 16, posee tantos metales preciosos enterrados que podría convertir a cada persona en la Tierra en multimillonaria si fuera devuelta al planeta.

La NASA terminó de diseñar y comenzó a construir la sonda que volará al asteroide Psyche 16, rico en metales, y se lanzará en un cohete SpaceX Falcon Heavy en agosto de 2022.

Psyche, además de ser rico en metales, es un tema importante para los científicos planetarios, ya que se cree que es el corazón de un planeta primitivo que perdió sus capas externas.

La roca metálica tiene aproximadamente 225 kilómetros de ancho y los planes para la misión de $ 117 millones finalmente han llegado a un punto en el que se ha firmado el diseño de la nave espacial.

Pasar la etapa de revisión del diseño significa que el trabajo ahora puede comenzar a construir la sonda, incluida la fabricación de alta velocidad del hardware de la nave espacial.

El núcleo de un antiguo planeta

La NASA dice que el asteroide podría ser similar al núcleo de la Tierra, rico en hierro metálico y níquel, lo que podría dar a los astrónomos información sobre cómo se formó nuestro mundo por primera vez.

NASA construye nave para explorar el asteroide rico en metales preciosos de miles de billones
Representación artística de la superficie del asteroide Psyche 16. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Cuando se lance, la nave espacial se dirigirá más allá de Marte hacia el Cinturón de Asteroides que se encuentra entre el Planeta Rojo y el gigante gaseoso Júpiter.

Utilizará un magnetómetro para medir el campo magnético del asteroide y un generador de imágenes multiespectrales capturará imágenes de la superficie, dijo la NASA.

La misión también reunirá datos sobre la composición y la topografía de la roca metálica para comprender mejor el núcleo de un planeta, ya que no podemos estudiar el nuestro directamente.

La agencia espacial explicó:

“Los espectrómetros analizarán los neutrones y los rayos gamma que salen de la superficie para revelar los elementos que componen el asteroide”.

Para llegar a este punto, el equipo de la misión tuvo que hacer una serie de prototipos y modelos de ingeniería de los instrumentos científicos para obtener la mejor combinación.

Linda Elkins-Tanton, científico planetario, directora gerente y copresidenta de la Interplanetary Initiative en la Arizona State University, dijo en un comunicado:

“Esto se está planeado con esteroides. Incluye tratar de comprender hasta siete u ocho niveles de detalle exactamente cómo todo en la nave espacial debe trabajar en conjunto para garantizar que podamos medir nuestra ciencia, recopilar nuestros datos y enviar todos los datos a la Tierra”.

Psyche 16 fue descubierto originalmente en 1852 y se cree que son los restos de un protoplaneta destruido por «colisiones de golpe y fuga» cuando se estaba formando el sistema solar.

Misión científica

Destacaron que no habrá minería en la roca espacial (al menos por ahora), de hecho, la NASA ni siquiera aterrizará en la superficie, es puramente científica, y no se devolverán muestras a la Tierra.

NASA construye nave para explorar el asteroide rico en metales preciosos de miles de billones
Representación de la nave espacial Psyche en su misión espacial al asteroide. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Elkins-Tanton, calculó que solo el hierro en Psyche 16, valdría $ 10.000 billones (£ 8,072 billones).

Si esto se devolviera a la Tierra, el valor de los metales preciosos se desplomaría, devaluando por completo todas las propiedades, incluidas las de los gobiernos.

En última instancia, podría conducir al colapso de toda la economía, dijo.

También incluye otros metales raros, como oro, platino y cobre, pero el valor real de esta misión es la investigación científica.

En lo profundo de los planetas terrestres rocosos, incluida la Tierra, los científicos creen que hay grandes núcleos metálicos sólidos.

NASA publicó lo siguiente en el sitio web del proyecto Psyche:

“Estos se encuentran inalcanzablemente muy por debajo de los mantos y costras rocosas de los planetas. Debido a que no podemos ver o medir el núcleo de la Tierra directamente, Psyche ofrece una ventana única a la historia violenta de colisiones que crearon planetas terrestres”.

Los objetivos principales de la misión serán examinar el asteroide rocoso para ver cuán similar, o similar, es a lo que creemos que es el núcleo de la Tierra.

Determinará las edades relativas de las regiones de su superficie, si los cuerpos metálicos pequeños incorporan los elementos ligeros como se espera en el núcleo de alta presión de la Tierra y si se formó en condiciones similares a la Tierra.

NASA construye nave para explorar el asteroide rico en metales preciosos de miles de billones
Un asteroide rico en metales preciosos. Imagen referencial.

Al examinar el planeta, los científicos esperan echar un vistazo al pasado naciente del sistema solar, cuando las colisiones masivas eran comunes.

El objetivo será determinar la antigüedad del asteroide y si se formó de la misma manera que la Tierra.

La misión Psyche se lanzará en agosto de 2022, y volará por Marte para recibir el impulso gravitatorio en mayo de 2023 en su camino hacia el asteroide a principios de 2026.

Fuente: Daily Mail / Misión Psyche

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