Científicos han descubierto un exoplaneta del doble del tamaño de la Tierra y que podría ser habitable, con condiciones aptas para la vida.

Un grupo de investigadores han hallado un exoplaneta que podría tener condiciones adecuadas para la vida. Se trata de K2-18b, un peculiar «mundo alienígena» mucho más grande que la Tierra y con una atmósfera rica en hidrógeno.

Además, se ubica en la zona habitable alrededor de su estrella, lugar que aumenta las posibilidades de que exista agua líquida.

K2-18 posee un tamaño y masa que se encuentra en un rango entre la Tierra y Neptuno, limitando entre las categorías de supertierra y minineptuno.

Vapor de agua

Las características del planeta potencialmente habitable intrigaron a los científicos debido a la presencia de vapor de agua en su atmósfera.

Investigadores de la Cambridge University utilizaron simulaciones por computadora para crear un modelo de la atmósfera e interior del planeta; según se informó en una investigación publicada en The Astrophysical Journal Letters.

El Dr. Nikku Madhusudhan del Institute of Astronomy de Cambridge, dijo en un comunicado:

Se ha detectado vapor de agua en las atmósferas de una serie de exoplanetas, pero, incluso si el planeta se encuentra en la zona habitable, eso no significa necesariamente que haya condiciones habitables en la superficie. Para establecer las perspectivas de habitabilidad, es importante obtener una comprensión unificada de las condiciones interiores y atmosféricas en el planeta, en particular, si el agua líquida puede existir debajo de la atmósfera”.

Descubren mundo «alienígena» que tendría condiciones aptas para la vida
Representación artística del exoplaneta K2-18b, su estrella anfitriona y un planeta acompañante en este sistema. Crédito: ESA / Hubble, M. Kornmesser

Capa de hidrógeno

Con los modelos realizados, los investigadores generaron posibles escenarios para explicar la atmósfera. En el caso de que la capa de hidrógeno que rodea al planeta sea muy gruesa, la presión en la posible superficie rocosa sería muy fuerte para que exista agua líquida.

Matthew Nixon, Ph.D. estudiante del Institute of Astronomy de Cambridge, dijo en un comunicado:

Queríamos saber el grosor de la envoltura de hidrógeno, qué tan profundo es el hidrógeno. Si bien esta es una pregunta con múltiples soluciones, hemos demostrado que no se necesita mucho hidrógeno para explicar todas las observaciones juntas”.

Las simulaciones sugirieron que la cubierta de hidrógeno pesa aproximadamente un 6 por ciento del planeta y podría ser más liviano que eso. Otros escenarios sugirieron que el planeta podría tener un océano líquido con temperaturas y presiones similares a las de la Tierra.

Aunque sea demasiado pronto para decir que K2-18b alberga vida, la investigación muestra que las supertierras y los minineptunos deben ser incluidos en la búsqueda de vida alienígena fuera del sistema solar.

El estudio científico ha sido publicado en The Astrophysical Journal Letters.

Fuente: Cambridge University

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