El asteroide Bennu está girando a mayor velocidad y los científicos no pueden explicarlo


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Asteroide Bennu. Crédito: OSIRIS-REx / NASA

Bennu, una roca espacial muy distante que está siendo explorada por una sonda de la NASA ahora mismo; sin embargo algo inexplicable hasta ahora viene ocurriendo allí, los días se están acortando lentamente, y los científicos aún no pueden explicar el por qué.

En este momento, el asteroide conocido como Bennu está girando una vez cada 4.3 horas. Pero los científicos que trabajan en la misión OSIRIS-REx de la NASA han utilizado los datos recopilados antes de la llegada de la sonda para calcular que la velocidad de rotación de Bennu se está acelerando con el tiempo, aproximadamente 1 segundo cada siglo.

Mike Nolan, autor principal sobre la nueva investigación y un geofísico en el Laboratorio Lunar y Planetario de la University of Arizona, dijo en un comunicado:

A medida que se acelera, las cosas deberían cambiar, así que vamos a buscar esas cosas y detectar esta aceleración nos da algunas pistas sobre el tipo de cosas que deberíamos estar buscando. Deberíamos estar buscando evidencia de que algo fue diferente en un pasado bastante reciente y es posible que las cosas cambien a medida que avanzamos”.

Investigación basada en datos de telescopios

La nueva investigación, a pesar de los vínculos con la misión OSIRIS-REx , no se basa en las mediciones de esa sonda; en cambio, observa los datos recopilados por dos telescopios terrestres entre 1999 y 2005 y por el Telescopio Espacial Hubble en 2012. Los últimos datos llamaron la atención de los científicos porque no estaban en línea con las predicciones que los astrónomos habían calculado con el datos.

Nolan dijo:

No podías hacer que los tres encajaran bien. Fue entonces cuando se nos ocurrió esta idea de que tenía que acelerarse”.

No es un fenómeno desconocido, pero es raro, y los científicos solo confirmaron su primer ejemplo de la rotación de un asteroide en 2007. Incluso en Bennu , las observaciones dejan el misterio de lo que lo está causando.

Esta serie de imágenes de MapCam se tomó en el transcurso de unas cuatro horas y 19 minutos el 4 de diciembre de 2018, cuando OSIRIS-REx realizó su primera pasada sobre el polo norte de Bennu
Esta serie de imágenes de MapCam se tomó en el transcurso de unas cuatro horas y 19 minutos el 4 de diciembre de 2018, cuando OSIRIS-REx realizó su primera pasada sobre el polo norte de Bennu. Crédito: NASA/Goddard/University of Arizona

Posible explicación a la rotación de Bennu

Una posible explicación es que el material que se mueve alrededor de la superficie de Bennu o que abandona el asteroide por completo podría estar permitiendo que la velocidad de rotación se acelere.

La otra explicación es más complicada, el efecto Yarkovsky – O’Keefe – Radzievskii – Paddack (YORP). Ese efecto es causado por la luz del Sol que rebota en el asteroide y al ajustar ligeramente la velocidad de giro más rápido o más lento dependiendo de la forma del objeto. Para asteroides particularmente débiles, el efecto YORP puede desgarrar rocas espaciales.

Representación artística de la nave OSIRIS-REx volando cerca del asteroide Bennu
Representación artística de la nave OSIRIS-REx volando cerca del asteroide Bennu. Crédito: NASA

Los científicos detrás de la nueva investigación sospechan que es el efecto YORP que está experimentando Bennu. Y en el transcurso de los próximos dos años, OSIRIS-REx proporcionará más datos, incluidos análisis detallados de bloques y mediciones gravitacionales. Los científicos pueden usar esas observaciones para confirmar lo que está sucediendo en Bennu y determinar los niveles locales de YORP.

Esos números también pueden ayudar a los científicos a comprender el comportamiento de otros asteroides, que nunca verán una nave espacial dedicada.

Los hallazgos de la investigación han sido publicados en la revista Geophysical Research Letters.


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