Una nave espacial japonesa intentará aterrizar en el asteroide Ryugu para recolectar muestras y posteriormente examinarlas en la Tierra.

La sonda Hayabusa 2 debe aterrizar en el asteroide Ryugu a las 23:00 GMT (18:00 EST) esta noche y disparar un proyectil de tantalio a la superficie para que levante el polvo.

Esto levantará material de la superficie para posteriormente capturarlo y traerlo de vuelta a nuestro planeta cuando regrese en 2020.

Se espera que la sonda pueda explorar la historia de este asteroide y brindar pistas sobre el origen del sistema solar y la vida en la Tierra.

La nave no tripulada se acercará al asteroide de 1 km de ancho, pero solo besará brevemente su superficie mientras busca recoger los escombros.

Un proyectil de 5 gramos hecho del tantalio (metal) se disparará a la superficie rocosa a una velocidad de 300 metros por segundo, para expulsar material que se encuentra debajo de la superficie.

Representación artística de la sonda Hayabusa 2 aterrizando sobre el asteroide Ryugu
Representación artística de la sonda Hayabusa 2 aterrizando sobre el asteroide Ryugu

Retraso en el descenso

La Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) dijo que el descenso de Hayabusa2 se demoró aproximadamente cinco horas, pero que la nave no tripulada debe aterrizar esta noche.

Si todo va bien, la nave recogerá muestras que finalmente se enviarán a la Tierra.

El material se almacenará a bordo hasta que la nave espacial regrese a su lugar de aterrizaje en Woomera, en el sur de Australia, después de un viaje de más de 4.8 mil millones de kilómetros.

Ryugu pertenece a un tipo primitivo de roca espacial conocida como tipo C, una roca espacial que se conserva desde los primeros días del Sistema Solar, lo que significa que podría proporcionar una información invaluable sobre la historia del sistema solar.

Rotación secuencial del asteroide Ryugu tomado por la sonda Hayabusa 2
Rotación secuencial del asteroide Ryugu tomado por la sonda Hayabusa 2. Crédito: JAXA

Aterrizaje riesgoso

La nave espacial comenzó a descender desde su «posición inicial» de 20 km sobre la superficie del asteroide en las primeras horas del 21 de febrero (GMT), varias horas más tarde de lo previsto.

Sin embargo, los controladores dijeron que aumentarían ligeramente la velocidad de descenso a 5 km, de modo que el tiempo de toma de contacto original no se vio afectado.

El aterrizaje será desafiante debido a la superficie cubierta de rocas, según JAXA. Apuntan a un círculo de 6 metros de diámetro para evitar obstáculos, ubicados a unos 4-5 metros de distancia del marcador objetivo.

La nave espacial alcanzó el asteroide Ryugu en junio de 2018 después de un viaje de tres años y medio desde la Tierra.

Se espera que regrese a la Tierra con sus muestras recolectadas en 2020.

Sonda Hayabusa 2
Sonda Hayabusa 2. Crédito: JAXA

Transmisión en vivo

Podrá ver las imágenes en vivo a partir de las 4:45 p.m. EST (21:45 GMT).

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