Sabemos qué causó la extinción más letal de la historia, y estamos a pocos años de que pueda volver a ocurrir


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Sabemos qué causó la extinción más letal de la historia, y estamos a pocos años de que pueda volver a ocurrir
Trilobites. Crédito: Museum Liverpool / Wikimedia Commons

Hace unos 252 millones de años, la Tierra sufrió una devastación catastrófica, un evento de extinción tan grave que acabó con casi toda la vida en la Tierra.

Aproximadamente el 70 por ciento de todas las especies de vertebrados terrestres fueron eliminadas, y un 96 por ciento de todas las especies marinas, incluido el famoso trilobite que había sobrevivido anteriormente a otros dos eventos de extinción en masa.

Este evento es denominado el «Permian-Triassic Extinction Event» (o «Evento de Extinción Pérmico-Triásico»), también conocido como el Great Dying, y por lo que sabemos, fue el evento más calamitoso en la historia de la Tierra.

Es ampliamente aceptado que el cambio climático es el culpable, más específicamente, que la actividad volcánica a largo plazo en Siberia arrojó tanto material a la atmósfera que envolvió al mundo en un manto de ceniza durante un millón de años, bloqueando simultáneamente la luz solar y adelgazando el ozono. , cayendo lluvia ácida, y elevando las temperaturas.

Aniquilación de casi toda la vida marina

Ahora, los científicos han demostrado lo que destruyó la vida marina: el aumento de las temperaturas aceleró el metabolismo de las criaturas oceánicas, lo que aumentó sus requerimientos de oxígeno, mientras que simultáneamente el oxígeno se agotó en el mar. Los animales literalmente se asfixiaron.

Trilobites
Trilobites

Y hoy estamos experimentando un calentamiento atmosférico similar nuevamente, solo que mucho más rápido que el Great Dying, que mostró señales de advertencia por 700.000 años antes del evento en sí.

Justin Penn, oceanógrafo de la University of Washington, dijo en un comunicado:

Esta es la primera vez que hicimos una predicción mecanicista acerca de la causa de la extinción que se puede probar directamente con el registro fósil, lo que nos permite hacer predicciones sobre las causas de la extinción en el futuro”.

Para determinar cómo se dio esto, los científicos realizaron una simulación por computadora de los cambios que la Tierra sufrió durante la Great Dying. Antes de las erupciones volcánicas de Siberia, las temperaturas y los niveles de oxígeno eran similares a lo que son hoy en día, por lo que les dio una buena base para trabajar.

Luego elevaron los gases de efecto invernadero en la atmósfera del modelo para imitar las condiciones posteriores a la erupción, lo que elevó las temperaturas de la superficie del mar en aproximadamente 11 grados centígrados (o 20 grados Fahrenheit).

La Tierra sin oxígeno

Como resultado del escenario planteado en la simulación, la Tierra registró un agotamiento de oxígeno de aproximadamente el 76 por ciento, y aproximadamente el 40 por ciento del lecho marino; y a mayores profundidades, se quedó totalmente sin oxígeno.

Aproximadamente el 40 por ciento del lecho marino se quedó sin oxígeno; y a mayores profundidades, se quedó totalmente sin oxígeno
Aproximadamente el 40 por ciento del lecho marino se quedó sin oxígeno; y a mayores profundidades, se quedó totalmente sin oxígeno.

Para observar cómo esto afectaría la vida marina, el equipo agregó a la simulación los datos de requerimientos de oxígeno de 61 especies modernas. El resultado fue un total desastre.

Curtis Deutsch, oceanógrafo de la University of Washington, dijo en un comunicado:

Muy pocos organismos marinos permanecían en los mismos hábitats en los que vivían, era huir o perecer”.

Las más afectados fueron las criaturas más sensibles al oxígeno, con la devastación más pronunciada en latitudes altas, lejos del ecuador. Cuando el equipo comparó su resultado con el registro fósil, confirmó sus hallazgos.

Esto se debe a que los animales que viven en las aguas más cálidas alrededor del ecuador pueden migrar a latitudes más altas, donde encontrarán hábitats similares a los que acaban de abandonar. Pero los animales que ya viven en latitudes más altas no tienen a dónde ir.

Reducción de la capa de ozono

En total, encontraron los investigadores, esto representó más del 50 por ciento de la pérdida de diversidad marina de la Great Dying. El resto probablemente fue causado por otros factores, como la acidificación por el CO2 de las traps siberianas, y una fuerte disminución en la vida vegetal causada por el adelgazamiento del ozono.

Los investigadores dijeron:

Deberíamos estar sentados y prestando atención a esto, dijeron los investigadores. Ese aumento de temperatura de 11 grados centígrados tomó algunos miles de años, más o menos”.

Desde 1880, la temperatura promedio de la Tierra ha aumentado en 0.8 grados Celsius (1.4 Fahrenheit), y dos tercios de ese aumento se han producido desde 1975. Y el calentamiento de los océanos de la Tierra se está acelerando.

El adelgazamiento del ozono produjo una fuerte disminución en la vida vegetal
El adelgazamiento del ozono produjo una fuerte disminución en la vida vegetal.

Justin Penn agregó:

En los escenarios de emisiones habituales, para el año 2100 el calentamiento en el océano superior se habrá acercado al 20 por ciento del calentamiento a finales del Pérmico, y para el año 2300 alcanzará entre el 35 y el 50 por ciento.

Este estudio destaca el potencial de una extinción masiva derivada de un mecanismo similar bajo el cambio climático antropogénico”.

La historia podría volver a repetirse, y estamos a pocos años de que pueda suceder. El cambio climático está causando grandes estragos en el planeta y lamentablemente son mucho más devastadores de lo que podemos reparar.

El estudio científico ha sido publicado en la revista Science.


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