Aunque el gigante gaseoso Júpiter posee 79 lunas, ninguna otra se destaca tanto como Ganímedes. Y razones le sobran. Ahora, finalmente, hemos obtenido un primer plano.

Ganímedes no solo es la luna más grande conocida de Júpiter, también es la más grande de todo el Sistema Solar y tiene su propio campo magnético.

Ganímedes es también el noveno objeto más grande del Sistema Solar en general, más grande que el planeta Mercurio.

Usando imágenes recopiladas por la misión Juno de la NASA, ahora tenemos nuestro primer vistazo del polo norte helado de Ganímedes.

Las imágenes fueron capturadas el 26 de diciembre de 2019 cuando la nave espacial Juno se abrió camino alrededor de Júpiter y voló cerca del polo norte de Ganímedes. Durante su aproximación más cercana, la nave espacial estaba a unas 99.000 kilómetros de la superficie de la luna y capturó un total de 300 imágenes infrarrojas.

Finalmente observan a Ganímedes, una «bola de nieve» más grande que Mercurio que podría tener vida
Estas imágenes que el instrumento JIRAM a bordo de la nave espacial Juno de la NASA tomó el 26 de diciembre de 2019, proporcionan el primer mapeo infrarrojo de la frontera norte de Ganímedes. Las moléculas de agua congelada detectadas en ambos polos no tienen un orden apreciable para su disposición y una firma infrarroja diferente que el hielo en el ecuador. Crédito: NASA / JPL-Caltech / SwRI / ASI / INAF / JIRAM

Los polos de Ganímedes están siendo bombardeados constantemente por plasma, un gas ionizado altamente eléctrico, como lo produce la magnetosfera de Júpiter, esa área que rodea al planeta con partículas cargadas que se ven afectadas por su campo magnético.

Mientras tanto, el campo magnético en Ganímedes proporciona una vía para el plasma, mientras que la luna no tiene atmósfera para protegerlo del plasma entrante de la misma manera que la atmósfera de la Tierra protege al planeta. Como resultado, los efectos del plasma fueron visibles en la superficie del polo norte de Ganímedes.

Alessandro Mura, co-investigador de Juno en el Instituto Nacional de Astrofísica de Roma, dijo en un comunicado:

“Los datos de JIRAM muestran que el hielo en y alrededor del polo norte de Ganímedes ha sido modificado por la precipitación de plasma. Es un fenómeno del que hemos podido aprender por primera vez con Juno porque podemos ver el polo norte en su totalidad”.

El polo norte se ve en el centro de esta imagen, lo que revela que el hielo cerca de los dos polos de Ganímedes es amorfo, según la NASA. Debido a que el hielo en los polos es bombardeado constantemente por plasma de Júpiter, no forma una estructura cristalina y tiene una firma diferente a la del hielo encontrado en el ecuador de Ganímedes.

Misión lunar

La nave espacial Juno se lanzó en 2011. Orbita a Júpiter cada 53 días, midiendo la atmósfera del planeta desde lejos.

Finalmente observan a Ganímedes, una «bola de nieve» más grande que Mercurio que podría tener vida
Crédito: NASA / JPL-Caltech / SwRI / ASI / INAF / JIRAM

La nave espacial está programada para un total de 32 sobrevuelos cercanos del gigante gaseoso, capturando imágenes del mundo turbulento debajo y, ocasionalmente, de las lunas erráticas de Júpiter.

Sin embargo, Ganímedes pronto tendrá su propia misión. La Agencia Espacial Europea está lanzando el JUpiter ICy Moons Explorer, que comenzará a explorar Ganímedes, así como otras dos lunas, Callisto y Europa, en el año 2030.

Como el satélite más extraño de Júpiter, Ganímedes ha fascinado a los astrónomos que están en una búsqueda para descubrir el misterio detrás del único campo magnético que existe en la luna.

Fuente: NASA

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