Descubren un nuevo ciclo del agua en Marte


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Descubren un nuevo ciclo del agua en Marte
Hace miles de millones de años, Marte podría haberse visto así con un océano que cubría parte de su superficie. Crédito: NASA / GSFC

Aproximadamente cada dos años terrestres, cuando es verano en el hemisferio sur de Marte, inicia una nueva temporada: Solo en esta temporada, el vapor de agua puede ascender eficientemente desde la parte inferior a la atmósfera marciana superior. Allí, los vientos llevan el gas raro al polo norte. Mientras parte del vapor de agua se descompone y escapa al espacio, el resto se hunde cerca de los polos.

Ahora, un equipo de investigadores del Moscow Institute of Physics and Technology y del Max Planck Institute for Solar System Research (MPS) en Alemania describen este inusual ciclo del agua en Marte. Sus simulaciones por computadora muestran cómo el vapor de agua supera la barrera del aire frío en la atmósfera media de Marte y alcanza capas atmosféricas más altas. Esto podría explicar por qué Marte, a diferencia de la Tierra, ha perdido la mayor parte de su agua.

Un planeta rico en agua

Hace miles de millones de años, Marte era un planeta rico en agua con ríos e incluso un océano. Desde entonces, nuestro planeta vecino ha cambiado dramáticamente. Hoy en día, solo existen pequeñas cantidades de agua congelada en el suelo; En la atmósfera, vapor de agua.Ocurre solo en rastros. Con todo, el planeta puede haber perdido al menos el 80 por ciento de su agua original.

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Representación artística de un sistema de agua en Marte. Crédito: NASA

En la atmósfera superior de Marte, la radiación ultravioleta del Sol divide las moléculas de agua en hidrógeno (H) y radicales hidroxilo (OH). El hidrógeno escapó de allí irremediablemente al espacio. Las mediciones por sondas espaciales y telescopios espaciales muestran que incluso hoy en día, el agua todavía se pierde de esta manera. Pero, ¿cómo es esto posible? La capa de la atmósfera media de Marte, como la tropopausa de la Tierra, debería detener el aumento del gas. Después de todo, esta región suele ser tan fría que el vapor de agua se convierte en hielo. ¿Cómo llega el vapor de agua marciano a las capas superiores de aire?

En sus simulaciones actuales, los investigadores rusos y alemanes encontraron  un mecanismo previamente desconocido que recuerda a un tipo de bomba. Su modelo describe exhaustivamente los flujos en toda la envoltura de gas que rodea Marte desde la superficie hasta una altitud de 160 kilómetros. Los cálculos muestran que la atmósfera media, normalmente helada, se vuelve permeable al vapor de agua dos veces al día, pero solo en una determinada ubicación y en cierta época del año.

Atmósfera de Marte

La órbita de Marte juega un papel decisivo en esto. Su camino alrededor del Sol, que dura aproximadamente dos años terrestres, es mucho más elíptico que el de nuestro planeta. En el punto más cercano al Sol (que coincide aproximadamente con el verano del hemisferio sur), Marte está a aproximadamente 42 millones de kilómetros más cerca del Sol que en su punto más lejano. Por lo tanto, el verano en el hemisferio sur es notablemente más cálido que el verano en el hemisferio norte.

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Paul Hartogh de MPS, dijo en un comunicado:

Cuando es verano en el hemisferio sur, en ciertas horas del día, el vapor de agua puede aumentar localmente con masas de aire más cálidas y llegar a la atmósfera superior.

En las capas atmosféricas superiores, los flujos de aire transportan el gas a lo largo de las longitudes hasta el polo norte, donde se enfría y se hunde nuevamente. Sin embargo, parte del vapor de agua se escapa de este ciclo: bajo la influencia de la radiación solar, las moléculas de agua se desintegran y el hidrógeno se escapa al espacio.

Tormentas de polvo

Otra peculiaridad marciana puede fortalecer este ciclo hidrológico inusual: enormes tormentas de polvo que abarcan todo el planeta y afectan repetidamente a Marte a intervalos de varios años. Las últimas tormentas de este tipo ocurrieron en 2018 y 2007 y fueron documentadas exhaustivamente por sondas espaciales que orbitaban Marte.

Una y otra vez, las masas de polvo marciano abarcan todo el planeta, como aquí en junio de 2018. La imagen fue tomada del rover Curiosity de la NASA. Las tormentas de este tipo pueden facilitar el transporte de agua a la atmósfera superior de Marte
Una y otra vez, las masas de polvo marciano abarcan todo el planeta, como aquí en junio de 2018. La imagen fue tomada del rover Curiosity de la NASA. Las tormentas de este tipo pueden facilitar el transporte de agua a la atmósfera superior de Marte. Crédito: NASA

Alexander Medvedev de MPS, dijo en un comunicado:

Las cantidades de polvo que se arremolinan en la atmósfera durante una tormenta de este tipo facilitan el transporte de vapor de agua a las capas de aire”.

Los investigadores calcularon que durante la tormenta de polvo de 2007, el doble de vapor de agua llegó a la atmósfera superior que durante un verano sin tormentas en el hemisferio sur. Dado que las partículas de polvo absorben la luz solar y, por lo tanto, se calientan, las temperaturas en toda la atmósfera aumentan hasta 30 grados.

Dmitry Shaposhnikov, del Moscow Institute of Physics and Technology, dijo en un comunicado:

Nuestro modelo muestra con una precisión sin precedentes cómo el polvo en la atmósfera afecta los procesos microfísicos involucrados en la transformación del hielo en vapor de agua”.

Hartogh concluye:

Aparentemente, la atmósfera marciana es más permeable al vapor de agua que la de la Tierra. El nuevo ciclo estacional del agua que se ha encontrado contribuye enormemente a la continua pérdida de agua de Marte”.

El estudio científico ha sido publicado en Geophysical Research Letters.


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Redacción CODIGO OCULTO
La historia y sus misterios, civilizaciones antiguas, Ovnis, Vida extraterrestre, Complots. Información alternativa para liberar mentes.

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