Oumuamua es más pequeño de lo que se creía y está cubierto de hielo y nieve


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Oumuamua es más pequeño de lo que se creía y está cubierto de hielo y nieve
Representación artística de 'Oumuamua. Crédito: ESO/M. Kornmesser / nagualdesign

El extraño objeto interestelar ‘Oumuamua, que algunos han especulado podría ser una nave extraterrestre que nos controla, es mucho más pequeño de lo que se creía.

Un equipo de investigadores ha determinado que el objeto interestelar con forma de cigarro ‘Oumuamua posee probablemente menos de 800 metros en su dimensión más larga.

Los científicos creen que el hecho de que ‘Oumuamua fuera detectado por el Telescopio Espacial Spitzer a pesar de ser muy pequeño es en realidad un resultado muy valioso.

David Trilling, autor principal del nuevo estudio y profesor de astronomía en la Northern Arizona University, dijo en un comunicado:

‘Oumuamua ha estuvo lleno de sorpresas desde el primer día, así que estábamos ansiosos por ver lo que Spitzer podría mostrar”.

En noviembre de 2017, los científicos apuntaron el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA hacia el objeto conocido como ‘Oumuamua – el primer objeto interestelar conocido en visitar nuestro sistema solar. Sin embargo, no logró detectar el cuerpo espacial durante dos meses, algo que puede proporcionar información importante acerca del tamaño del asteroide.

Esta «no detección» pone un nuevo límite en el tamaño del objeto extraño.

El nuevo límite de tamaño es consistente con los hallazgos de un trabajo de investigación publicado a principios de este año, que sugería que la desgasificación fue responsable de los leves cambios en la velocidad y la dirección de ‘Oumuamua como se rastrearon el año pasado: los autores de ese artículo concluyen que el gas expulsado actuó como un pequeño propulsor empujando suavemente el objeto.

Esa determinación dependía de que ‘Oumuamua sea relativamente más pequeño que los cometas típicos del sistema solar.

Utilizando tres modelos separados que hacen suposiciones ligeramente diferentes sobre la composición del objeto, la no detección de Spitzer limitó el «diámetro esférico» de Oumuamua a 440 metros, 140 metros o tal vez tan poco como 100 metros.

El nuevo estudio también sugiere que ‘Oumuamua puede ser hasta 10 veces más reflexivo que los cometas que residen en nuestro sistema solar, un resultado sorprendente, según los autores del artículo.

Pero puede haber renovado su superficie a través de la «desgasificación» cuando hizo un acercamiento muy cercano a nuestro Sol, un poco más de cinco semanas antes de que fuera descubierto.

Además de barrer el polvo y la suciedad, parte del gas liberado puede haber cubierto la superficie de ‘Oumuamua con una capa reflectante de hielo y nieve, un fenómeno que también se ha observado en los cometas de nuestro sistema solar.

‘Oumuamua está escapando de nuestro sistema solar, casi tan lejos del Sol como la órbita de Saturno, y está muy lejos del alcance de los telescopios existentes.

'Oumuamua se encuentra ahora muy lejos de nuestro Sistema Solar
‘Oumuamua se encuentra ahora muy lejos de nuestro Sistema Solar

Hace dos semanas, un grupo de investigadores de Harvard publicaron un artículo sugiriendo que ‘Oumuamua podría ser una sonda completamente operativa enviada intencionalmente a las proximidades de la Tierra por una civilización alienígena.

Sin embargo, Robert Weryk, quien descubrió el extraño objeto interestelar en 2017 en el Instituto de Astronomía de la University of Hawaii, dijo a Afternoon Drive de CBC que su teoría es «un poco de especulación salvaje».

El otro coautor, Avi Loeb, presidente del departamento de astronomía de Harvard, dijo a NBC News que la humanidad nunca podría saber más sobre el objeto misterioso, ya que ha viajado muy lejos y no va a regresar.

Loeb dijo:

Es imposible adivinar el propósito detrás de Oumuamua sin más datos”.

El estudio científico ha sido publicado en Astronomical Journal.


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