X-37B: Misterioso avión de la U.S. Air Force aterriza luego de 718 días en órbita

X-37B: Misterioso avión de la Fuerza Aérea de EE.UU. aterriza luego de 718 días en órbita

Un avión espacial experimental de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos llamado el vehículo de prueba orbital X-37B (OTV) ha aterrizado luego de 718 días en órbita, mientras funcionarios militares mantienen los labios sellados a la hora de dar detalles específicos de la operación, manteniendo la reserva de esta misión que ya ha obtenido el grado de secreta.

El X-37B OTV-4 aterrizó en el Centro Espacial Kennedy de la NASA a las 7.47 am ET el domingo, creando un estallido sónico, que causó sobresalto entre los residentes de Florida, antes de aterrizar en una pista que no había sido usada para una misión orbital desde el final del Programa Espacial en 2011.

El vehículo solar, que se parece a un transbordador espacial sin ventanas, es el cuarto vuelo X-37B desde que la Fuerza Aérea heredó las especificaciones de diseño de la NASA y DARPA (Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa) en 2006.

A partir de 2010, la Fuerza Aérea ha lanzado una serie de misiones orbitales clasificadas con el X-37B, cada una funcionando mejor que la última. Este es el cuarto avión de su tipo – por lo tanto, el nombre OTV-4.

A pesar que el vehículo tiene una ventana oficial de órbita de 270 días, la Fuerza Aérea ha estado esforzando más de los permitido a su avión espacial clandestino, con la última misión, lanzada el 20 de mayo de 2015, superando el récord de 674 días establecido por X-37B OTV-3 en 2014.

Crédito: Twitter / U.S. Air Force

Según la Fuerza Aérea, los objetivos principales del X-37B son investigar tecnologías de naves espaciales reutilizables para el futuro de Estados Unidos en el espacio, y llevar a cabo experimentos que pueden ser devueltos y examinados en la Tierra.

Más allá de eso, los funcionarios no han brindado detalles de sus experimentos orbitales, lo que lleva a la especulación ferviente de que los militares podrían estar probando un EM Drive en el espacio – un hipotético sistema de propulsión sin combustible que ha sido estudiado por la NASA, y que China afirma que ya está probando.

Otras especulaciones han sugerido que la Fuerza Aérea podría estar usando el X-37B para la investigación de armas o operaciones de vigilancia orbital – aunque desde 2010 la Fuerza Aérea negó que el programa implicara cualquier «capacidad ofensiva».

«El programa apoya la reducción del riesgo tecnológico, la experimentación y el desarrollo de conceptos operativos», dijo un portavoz.

Antes del último lanzamiento de X-37B en 2015, la Fuerza Aérea reveló que uno de los experimentos a bordo de OTV-4 implicaba investigar la propulsión de empuje de efecto Hall, mientras que otro era un proyecto de ciencia de materiales para la NASA.

Más allá de eso, estamos lejos de poder explicar lo que este vehículo orbital altamente secreto ha estado haciendo durante casi dos años por encima de nuestras cabezas. Y ahora que ha aterrizado, es improbable que la especulación cesará hasta que la Fuerza Aérea brinde los detalles (algo que posiblemente nunca ocurra).

«Lo que es interesante para mí es que se está haciendo de una manera tan poco clara», dijo el analista de política espacial Joan Johnson-Freese del US Naval War College a CBS News en 2015.

«Si los chinos estaban haciendo esto, oh Dios mío, habría audiencias del Congreso sobre una base diaria y los programas se están desgastando para responder a ello», dice Johnson-Freese.

«Tiene capacidades que otros países no están seguros, por lo que van a estar muy nerviosos sobre ellos. Si es un vehículo espacial altamente manejable, que tiene algunas implicaciones bastante importantes».

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