Descubren material orgánico en Ceres: Vida extraterrestre podría existir en el planeta enano

Descubren material orgánico en Ceres: Vida extraterrestre podría existir en el planeta enano

La misión Dawn de la NASA ha detectado compuestos orgánicos similares al alquitrán en la superficie del planeta enano, reforzando las perspectivas de vida en el cuerpo más grande del cinturón de asteroides.

Los científicos que buscan la vida más allá de la Tierra tienen un nuevo objetivo relativamente cercano a su hogar.

El planeta enano Ceres, que orbita en el Cinturón de Asteroides Principal entre Marte y Júpiter, tiene compuestos orgánicos en su superficie, según ha informado un artículo publicado en la revista Science Show esta semana.

«Hay especulaciones acerca de un océano subterráneo en Ceres, de manera similar que en Europa o Encélado», dijo el científico planetario Michael Kuppers, del Centro Europeo de Astronomía Espacial en Madrid.

Europa, una luna de Júpiter, y Encelado, una luna que rodea a Saturno, son dos objetivos principales en la búsqueda de vida más allá de la Tierra.

«Creo que Ceres es un buen objetivo para las búsquedas de vida fuera de la Tierra», dijo Kuppers. «Además de la distancia, el ambiente de radiación es más benigno que, por ejemplo, Europa.»

El científico Christopher Russell, de la Universidad de California en Los Ángeles, dijo que el descubrimiento significa que Ceres debería ser explorado más a fondo, pero señaló que estas moléculas orgánicas «están muy lejos de la vida microbiana».

«Debería ser relativamente fácil de aterrizar en Ceres, ya que tiene un ambiente benigno en comparación con los cuerpos más lejanos del sistema solar», dijo Russell. «Podríamos llevar un pequeño laboratorio químico a Ceres y analizar su suelo y la exosfera».

Los datos recogidos por la sonda Dawn mostraron que el material orgánico coincide con compuestos similares al alquitrán como la kerita o asfaltita, dijo la investigadora principal Maria Cristina De Sanctis, del Instituto Nacional de Astrofísica de Roma, Italia (Science Paper).

Un análisis de seguimiento mostró que los compuestos orgánicos son nativos de Ceres, muy probablemente formados por actividades hidrotérmicas debajo de la superficie.

«Es improbable que estos compuestos hayan sido liberados de una fuente exterior en un impacto… porque el calor extremo de un impacto habría destruido estos tipos de compuestos», según se publicó en Science.

La ubicación de los compuestos orgánicos también pone en duda que hayan llegado a través de un asteroide o un cometa.

Los científicos encontraron las sustancias orgánicas en dos sitios en Ceres, incluso en el borde del cráter.

«La explicación más simple es que fueron producidos dentro de Ceres», dijo Russell.

En un panorama más amplio, el descubrimiento de compuestos orgánicos en Ceres, que orbita casi tres veces más lejos del Sol que la Tierra, muestra que los bloques de construcción para la vida estaban presentes desde el inicio del Sistema Solar hace 4.600 millones de años.

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