Un nuevo insecto de 100 millones de años y similar a un «alienígena» es descubierto atrapado en ámbar

Este extraño espécimen similar a un «alienígena» atrapado en ámbar, representa un nuevo orden de insectos

Los investigadores han descubierto dos insectos de 100 millones de años atrapados en ámbar que son tan inusuales, que representan un nuevo orden entero de insectos.

Encontrar un nuevo orden de insectos es un evento extremadamente raro, y trae la cantidad total de órdenes conocidas dentro de la clase a 32.

El insecto, que ahora se conoce como Aethiocarenus burmanicus, tiene ojos «alienígenas», una cabeza triangular, un cuerpo largo y plano y piernas esbeltas.

La naturaleza inusual de sus características requirió la creación de un nuevo orden – la categoría taxonómica por debajo de la clase y sobre la famili – que el equipo ha llamado Aethiocarenodea.

«Este insecto tiene una serie de características que simplemente no coinciden con las de cualquier otra especie de insecto que conozco», dijo el miembro del equipo George Poinar Jr., de la Universidad Estatal de Oregón.

«Nunca había visto nada parecido, parecía ser único en el mundo de los insectos y, después de una considerable discusión, decidimos que debía tomar su lugar en un nuevo orden».

Una de las cosas más extrañas sobre el espécimen recién encontrado es que sus ojos se abomban a los lados, lo que le permite mirar directamente detrás de sí mismo. Y glándulas especiales en su cuello indican que podría haber emitido sustancias químicas para protegerse de posibles depredadores.

«Otras características del fósil son el largo cuerpo estrecho y plano, las piernas largas y delgadas, especialmente el par posterior que es el doble de la longitud del abdomen, la falta de alas, los ojos salientes, los ocelos pareados, las glándulas secretoras ubicadas en el dorso del cuello Y el abdomen hinchado con cercipar segmentado pareado», informa el equipo.

Así es como se ven las glándulas del cuello de cerca:

Este extraño espécimen similar a un «alienígena» atrapado en ámbar, representa un nuevo orden de insectos

Crédito: Oregon State University

El equipo dice que el espécimen -que se presume está extinguido, ya que sólo se sabe de estas muestras de ámbar- era muy probablemente omnívoro de las antiguas formas de Birmania hace unos 100 millones de años.

Su extinción fue repentina, y la causa sigue siendo un misterio.

Cuando estaba vivo, el insecto pasaba la mayor parte de su tiempo corriendo por los árboles, donde probablemente comía hongos, ácaros y gusanos.

«Lo más extraño de este insecto es que la cabeza se parecía tanto a la forma en que los alienígenas son retratados a menudo», dijo Poinar.

«Con su cuello largo, sus grandes ojos y su extraña cabeza oblonga, pensé que se parecía a un extraterrestre. Incluso hice una máscara de Halloween que se asemejaba a la cabeza de este insecto. Pero cuando me puse la máscara los niños pequeños se asustaron tanto que me la quité.»

Antes del reciente descubrimiento, los científicos sabían de aproximadamente 1 millón de diferentes especies de insectos pertenecientes a 31 órdenes diferentes.

El mayor orden, Coleoptera, contiene cientos de miles de especies conocidas, incluyendo escarabajos y gorgojos.

Se necesitará más investigación para que los científicos comprendan completamente al nuevo insecto, por ejemplo, cuánto tiempo vivió, qué causó su extinción y si hay otras especies dentro del nuevo orden.

El trabajo del equipo fue publicado en Cretaceous Research.

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