Hallan bajo el suelo de Marte un depósito de hielo más grande que Nuevo México

Un depósito gigante de hielo enterrado en Marte contiene tanta agua como el lago Superior aquí en la Tierra, informa un nuevo estudio. La capa de hielo, que se extiende por un área mayor que el estado de Nuevo México, se encuentra en medio del hemisferio norte de Marte y está cubierta por sólo 3 pies a 33 pies (1 a 10 metros) del suelo.

Hallan bajo el suelo de Marte un depósito de hielo más grande que Nuevo México

Esta imagen muestra depresiones festoneadas (con ondas) en una parte de Marte donde dichas texturas han llevado a los investigadores a comprobar si hay hielo enterrado, usando el radar a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA. Crédito: NASA

Por lo tanto, constituye un importante recurso para los futuros astronautas que exploren el planeta rojo , dijo uno de los miembros del equipo que realizaron este estudio; según informa Space.com

El Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA ha localizado bajo el terreno del Planeta rojo hielo de agua como para llenar el Lago Superior, el mayor de los Grandes Lagos de Norteamérica, situado entre EE.UU. y Canadá, y el mayor del mundo de agua dulce -por superficie, aunque el lago Baikal de Siberia tiene mayor volumen de agua-. En concreto, el Superior tiene 82.000 km², mayor que la República Checa.

Los científicos examinaron parte de la región de Utopia Planitia, en las latitudes medias del hemisferio norte de Marte, con un instrumento de radar a bordo del orbitador. Los análisis de datos de más de 600 sobrevuelos revelaron un depósito con un área más extensa que el estado de Nuevo México. El depósito varía en espesor de aproximadamente 80 a 170 metros, con una composición que es del 50% al 85% de hielo de agua, mezclada con polvo o partículas rocosas más grandes.

En la latitud en la que se encuentra este depósito -a mitad de camino entre el ecuador y el polo- el hielo de agua no puede persistir en la superficie de Marte. Se sublima en vapor de agua en la atmósfera delgada y seca del planeta. Sin embargo, el depósito de Utopia está protegido de la atmósfera bajo un terreno de entre uno y diez metros de espesor.

«Este depósito probablemente se formó a medida que la nieve se fue acumulando en una capa de hielo mezclada con polvo durante un período de la historia de Marte en la que el eje del planeta estaba más inclinado de lo que está hoy», dice Cassie Stuurman, del Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas, Austin.

El Marte actual, con una inclinación del eje de 25º, acumula grandes cantidades de agua congelada en los polos. En ciclos que duran alrededor de 120.000 años, la inclinación varía a casi el doble, calentando los polos y conduciendo el hielo a latitudes medias.

Un recurso para los astronautas

El nombre de Utopia Planitia se traduce en términos generales como las «llanuras del paraíso». El depósito de hielo recién descubierto se extiende por latitudes de 39º a 49º en las llanuras. Representa menos del uno por ciento de todo el hielo de Marte, pero más que duplica el volumen de las gruesas capas de hielo enterradas en las llanuras del norte. Estos depósitos de hielo cerca de la superficie podrían ser un recurso para los astronautas.

«Este depósito está probablemente más accesible que la mayor parte del hielo de agua en Marte, porque está en una latitud relativamente baja y se encuentra en una zona plana, lisa, donde el aterrizaje de una nave espacial sería más fácil que en algunas de las otras zonas con hielo enterrado», explica Jack Holt, de la Universidad de Texas, coautor del artículo que se publica en la revista Geophysical Research Letters.

Las rayas diagonales en este mapa de una parte de la región de Utopia Planitia de Marte indican la zona donde se evaluó un gran depósito del subsuelo rico en hielo de agua utilizando el instrumento de radar superficial en el Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA.

Las rayas diagonales en este mapa de una parte de la región de Utopia Planitia de Marte indican la zona donde se evaluó un gran depósito del subsuelo rico en hielo de agua utilizando el instrumento de radar superficial en el Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA. Crédito: NASA

El agua de esta planicie está congelada en todo momento. Si hubiera una capa fundida -lo que sería importante para la posibilidad de vida en Marte- habría sido evidente en los escaneos de radar. Sin embargo, es posible que ocurriera con diferentes condiciones climáticas, cuando el eje del planeta estaba más inclinado. «Pero no sabemos si podría haber habido suficiente agua líquida en algún momento como para sostener la vida microbiana», dice Holt.

El gran volumen de hielo detectado aumenta la comprensión de la historia de Marte e identifica un posible recurso para su uso futuro. «Sabemos que en sus inicios, Marte tenía suficiente agua líquida en la superficie de los ríos y lagos. ¿Dónde se fue? Gran parte acabó en la parte superior de la atmósfera. Pero también hay una gran cantidad que es ahora hielo subterráneo, y queremos seguir aprendiendo más acerca de eso», dice Leslie Tamppari, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, en Pasadena, California (EE.UU.).

«El uso de este hielo por una misión futura podría ayudar a mantener vivos a los astronautas, mientras que también ayuda a desbloquear los secretos de las edades de hielo de Marte», subraya Joe Levy, de la Universidad de Texas, coautor del nuevo estudio.

El artículo ha sido publicado en el sitio web de NASA.

COMMENTS

WORDPRESS: 0
DISQUS: 0