Científicos de Harvard creen haber identificado la fuente física de la consciencia

Durante miles de años los científicos han luchado por entender la consciencia humana – la consciencia de la propia existencia. A pesar de los avances en la neurociencia, aún no sabemos con exactitud de dónde viene y cómo se presenta.

Científicos de Harvard creen haber identificado la fuente física de la consciencia

Crédito: Pixabay

Sin embargo, los investigadores creen que podrían haber finalmente descubierto sus orígenes físicos, después de la localización de una red de tres regiones específicas del cerebro que parecen ser cruciales para la consciencia.

Esto es un gran avance para nuestra comprensión de lo que significa ser humano, y también podría ayudar a los investigadores a encontrar nuevos tratamientos para pacientes en estado vegetativo.

«Por primera vez, hemos encontrado una conexión entre la región del tronco cerebral involucrado en la excitación y las regiones que participan en la consciencia, dos requisitos previos para la consciencia», dijo el investigador principal Michael Fox, del Beth Israel Deaconess Medical Centre en la Escuela de Medicina de Harvard.

La consciencia está generalmente considerada como compuesta por dos componentes críticos – la excitación y la consciencia.

Los investigadores habían ya demostrado que la excitación es probablemente regulada por el tronco cerebral – la parte del cerebro que conecta con la médula espinal – ya que regula el dormir y despertar, y nuestro ritmo cardíaco y la respiración.

La consciencia ha sido más difícil de alcanzar. Los investigadores han pensado durante mucho tiempo que esta residía en algún lugar de la corteza – la capa externa del cerebro – pero nadie había sido capaz de determinar con precisión dónde.

Ahora, el equipo de Harvard ha identificado no sólo la región del tronco cerebral específico vinculado a la excitación, sino también dos regiones de la corteza, los cuales parecen trabajar conjuntamente para formar la consciencia.

Para resolver esto, el equipo analizó a 36 pacientes con lesiones del tronco cerebral – 12 de ellos estaban en estado de coma (inconscientes) y 24 estaban conscientes.

Luego, los investigadores trataron de averiguar si había una región en particular que pudiera explicar por qué algunos pacientes habían mantenido consciencia a pesar de sus lesiones, mientras que otros habían entrado en estado de coma.

Lo que encontraron fue una pequeña área del tronco cerebral – conocido como el «rostral dorsolateral pontine tegmentum» – que se asocia significativamente con el coma. Diez de los 12 pacientes inconscientes tenían daños en esta zona, mientras que sólo uno de los 24 pacientes conscientes tenía daño cerebral.

Eso sugiere que esta pequeña región del tronco cerebral es importante para la consciencia, sin embargo esta no es la historia completa.

Para averiguar qué otras partes del cerebro estaban completamente conectadas a esta región, el equipo analizó un mapa del cerebro – o connectome – de un cerebro humano sano, que muestra todas las diferentes conexiones que conocemos hasta ahora en nuestro cerebro (usted ver un connectome en la siguiente imagen).

Connectome

Connectome

Se identificaron dos áreas de la corteza que se vinculan a la «rostral dorsolateral pontine tegmentum», y eran más propensas a tener un papel en la regulación de la consciencia. Una estaba en la izquierda, ventral, la ínsula anterior, y el otro estaba en el cortex del cíngulo anterior.

Ambas regiones han sido vinculadas por estudios previos a la excitación y la consciencia, pero esta es la primera vez que han sido relacionadas al tronco del encéfalo.

El equipo comprobó dos veces su trabajo examinando a 45 pacientes en coma o estado vegetativo, y demostraron que todos ellos tenían la red entre estas tres regiones alteradas.

Es un muy emocionante primer paso, pero los investigadores reconocen que ahora necesitan verificar su hallazgo a través de un grupo más grande de pacientes.

Mientras tanto, la investigación se espera que ayude a brindar nuevas opciones de tratamiento para los pacientes en estado de coma y estados vegetativos, que si bien es cierto, podrían tener los cerebros sin daño alguno, pero simplemente no pueden recuperar la consciencia.

«Esto es más relevante si podemos usar estas redes como un objetivo para la estimulación cerebral de las personas con trastornos de la consciencia», dijo Fox.

«¿Esto podría permitirnos algún día despertar a alguien que está en un estado vegetativo persistente? Esa es la pregunta final.»

La investigación se ha publicado en la revista Neurology.

COMMENTS

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    Rafael Florencio Saltaleggio 9 meses

    Es positivo que la llamada “ciencia” humana realice estudios y presente teorías respecto a lo que , según la “ciencia”, considera verdadero. A través de la historia de los últimos siglos, la ciencia, la política, las religiones…cambian sus “verdades”. Es imposible que el humano trate de explicar la VIDA y el Universo con su estrecha evolución y con sólo y a través de sus 5 sentidos. La ciencia sólo cree en lo que es demostrable físicamente…y demuestra…que aún no ha demostrado absolutamente NADA!!! Está un poco mas cerca de la VERDAD de la Vida las Ciencias Ocultas, el esoterismo, la Mística; porque a nivel personal demuestra verdades Eternas y Leyes inquebrantables.

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